Search Ames

Go

Principal

Text Size

El Explorador "Viking" de la NASA Pudo Haber Fallado al Buscar Materias Orgánicas en Marte
11.03.06
 
Viking 2 Image of Mars Utopian Plain El primer gran esfuerzo de la NASA por buscar vida en Marte fue realizado por las naves "Viking" que, en el 1976, 'aterrizaron', revisaron, y analizaron muestras del suelo en busca de vida marciana. Las pruebas fueron inconclusas, debido a que, lo que primero pareció ser un signo de vida pudo ser reacción química sin referencia a la presencia de organismos vivientes. Esta aparente ausencia de materia orgánica ha sugerido a muchos que no existe vida en el Planeta Rojo.

Recientemente, un equipo de investigadores realizó una serie de pruebas en el desierto y otra serie de lugares considerados 'estériles' en la Tierra, similares a los que "Viking" estudió en 1976. Los análisis indican que el sistema de detección orgánica de "Viking" no era lo suficientemente sensible para detectar bajas cantidades de organismos existentes en las tierras estériles de nuestro mundo, según indica el reporte técnico publicado por la edición de octubre del 2006 de la revista "Proceedings of the National Academy of Sciences".

"Nuestro estudio muestra que los instrumentos de "Viking", de los años 70s, pueden haber sido incapaces de detectar bajos niveles de organismos en Marte, debido a la presencia de hierro en las muestras -ya que éstas fueron calentadas en presencia del hierro. Futuras misiones al planeta deberían usar métodos, como la extracción líquida, que no requieren calentar las muestras", dijo Christopher McKay, especialista del Centro de Investigación Ames de la NASA (NASA/Ames Research Center), en Silicon Valley, California, y uno de los co-autores del estudio. El Investigador Principal es Rafael Navarro-González, de la Universidad Nacional Autónoma de México.

Hasta muestras sin hierro pueden contener materia orgánica la cual la nave espacial "Viking" no pudo detectar. Los científicos de ese estudio reportaron haber detectado cantidades diminutas de materia orgánica parecida al grafito (la cual es producida por la presencia de organismos vivientes) en los valles secos Antárticos, en el desierto chileno de Atacama, y en los desiertos de Libya. El resultado fue que los niveles orgánicos son demasiado bajos en éstos suelos, y la materia orgánica se ha vuelto similar al grafito, una materia que los instrumentos del "Viking" no hubieran podido detectar este tipo de materia.

Los investigadores también estudiaron muestras de otros lugares de la tierra que tienen un contenido alto de hierro -similar al nivel encontrado en Marte. Por ejemplo, muestras con alto contenido de hierro o con sales de hierro en el Río Tinto, España, y en el Valle Panoche, en California, oxidan las materias orgánicas, y esto produce dióxido de carbono, el cual bloquea la detección de compuestos orgánicos.

Además, los investigadores examinaron materias del suelo de un cono de ceniza volcánico en Hawaii, al sur de Mauna Kea, donde también existen materias orgánicas. Dichas materias son muy similares a materias encontradas en la superficie marciana, según los científicos, y es usado para simular el suelo de Marte en experimentos de laboratorio. Incluso en este suelo, los instrumentos de "Viking" en 1970 no hubieran podido detectar la presencia de vida, dijeron los científicos.

McKay dijo que es importante que los instrumentos destinados a Marte en el futuro sean probados completamente en la Tierraprimero "Este es un verdadero pendiente para las misiones futuras. No tiene sentido enviar un instrumento que no puede detectar vida en estos ambientes de la Tierra. Necesitamos las pruebas (de los instrumentos) aquí primero, si no son capaces de detectar vida en el Desierto de Atacama, o en las colinas de Hawaii, no están listos para Marte", añadió.

"El hecho de que moléculas orgánicas no fueran encontradas por éste (el proyecto "Viking" del 1976) durante sus análisis de las muestras de Marte, no demuestra que no existiera ninguna materia orgánica en la superficie del Marte. Las naves exploradoras "Viking" no pudieron contestar concluyentemente la pregunta de si existen compuestos orgánicos en la superficie del planeta Marte", concluyeron los científicos de este estudio.

 
 
John Bluck
NASA Ames Research Center, Moffett Field, Calif.
Número Telefónico: 650/604-5026 ó 604-9000
Por Correo Electrónico: jbluck@mail.arc.nasa.gov