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La clave del misterio de Mercurio
12.23.11
 
El planeta Mercurio aparece como un circulo negro contra la superficie del Sol

El punto negor en esta foto del sol es Mercurio. El planeta hiso un transecto en frente del sol el 7 de mayo del 2003. Las sondas espaciales SOHO y TRACE observaron el transecto con sus instrumentos. Imágenes de la NASA
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El 8 de noviembre de 2006, los telescopios de EE.UU y de otras partes del mundo capturaron la imagen de un puntito cruzando el Sol: Ese puntito era Mercurio y su paso entre la Tierra y el Sol se llama tránsito.

Los tránsitos de Mercurio ocurren alrededor de 13 veces por siglo. El evento resalta lo pequeño que es el planeta en comparación con el Sol. Durante el tránsito, Mercurio parecía 194 veces más pequeño que el Sol. El tránsito también nos recuerda qué poco sabemos acerca de lo que ahora es el planeta más pequeño del sistema solar, después de que el pequeño Plutón fue dado de baja como planeta.

Debido a su órbita, Mercurio no se ve desde los telescopios ópticos que se encuentran en la Tierra, excepto durante períodos breves justo después del atardecer o junto antes del amanecer. Incluso entonces, la calima de la atmósfera terrestre oscurece la visión. En realidad, de las observaciones desde la Tierra han surgido más preguntas que respuestas: preguntas tales como si las áreas brillantes que se ven en las imágenes de radar sobre los polos de Mercurio son hielo y cómo podría haber hielo en un planeta en donde las temperaturas diurnas llegan hasta 450° C (840°F).

En marzo de 2011, la nave espacial MESSENGER de la NASA entró en órbita alrededor de Mercurio y comenzó un estudio a fondo del planeta que durará un año. La nave espacial orbita Mercurio dos veces cada 24 horas y vuela a 200 kilómetros (alrededor de 125 millas) de la superficie del planeta. Un total de siete instrumentos recolectan información dirigida a responder las siguientes preguntas:

Un hombre con traje, guantes y una redecilla blancos trabaja en una sala aseptica

Neal Bachtell del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, agrega en la sección media del MESSENGER el material que constituye la "sombra". Foto de: NASA/JHUAPL/Carnegie Institution of Washington
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-- ¿Por qué es tan denso Mercurio?
-- ¿Cuál es la historia geológica de Mercurio?
-- ¿Cuál es la estructura del núcleo de Mercurio?
-- ¿Cuál es la naturaleza del campo magnético de Mercurio?
-- ¿Cuáles son los materiales inusuales de los polos de Mercurio?
--¿Qué elementos volátiles son importantes en Mercurio?

Los científicos esperan que, al saber más acerca de los elementos, materiales y procesos que ayudaron a formar Mercurio, logren una mayor comprensión de la evolución temprana del sistema solar y averigüen por qué la Tierra es tan distinta de los planetas cercanos.

Una de las características más importantes del MESSENGER no es un instrumento, sino su capa protectora de material resistente al calor. Esta “sombra” evitará que se recalienten los instrumentos y toda la nave, ya que MESSENGER viaja, se aproxima y orbita Mercurio, el planeta más cercano al Sol.
 
 

Adaptado de: http://www.nasa.gov/audience/foreducators/k-4/features/F_Taking_Mystery_Out_of_Mercury.html