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La NASA encuentra planetas del tamaño de la Tierra en la Zona Habitable
12.16.11
 
Una version artistica de la region objeto de Kepler en la Via Lactea

Una versión artística que muestra cómo se vería nuestra galaxia desde afuera. Nuestro Sol es aproximadamente a 25.000 años luz del centro de nuestra galaxia. El cono ilustra la zona de nuestra galaxia en la que la Misión Kepler piensa buscar planetas habitables. Imágenes de la NASA
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Los planetas candidatos de Kepler

Esta representación gráfica de los planetas candidatos hallados por Kepler, por ubicación y tamaño. Imágenes de la NASA
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Zonas de vida comparadas

En astronomía, una zona habitable es una región del espacio alrededor de una estrella en donde, como en la Tierra, hay condiciones favorables para la vida. Los planetas y las lunas de estas regiones son los candidatos más posibles a ser habitables. Nuestro Sol tiene una temperatura de alrededor de 5800K. En las estrellas más frías que nuestro Sol (estrellas enanas M, en 3000-4000K) la región está más cerca. En las estrellas más calientes (estrellas enanas A en 10000K), la región está más alejada. Imágenes de la NASA
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Campo estelar de la mision Kepler

La imagen de Carter Roberts de la Sociedad Astronómica de la Bahía Este, en Oakland, Calif., muestra la región de la Vía Láctea del cielo adonde apuntará la nave espacial/fotómetro Kepler. Cada rectángulo indica la región específica del cielo cubierta por cada elemento CDD (dispositivo de carga acoplada) del fotómetro Kepler. Hay un total de 42 elementos CCD en pares, cada par forma un cuadrado. Foto de: Carter Roberts/Sociedad Astronómica de la Bahía Este.
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¿Nuestra galaxia hogar, la Vía Láctea, alberga otros planetas del tamaño de la Tierra? ¿Los planetas del tamaño de la Tierra son comunes o son algo raro? Recientemente, los científicos de la NASA que buscaban las respuestas a estas preguntas revelaron su descubrimiento.

"Pasamos de cero a 68 planetas del mismo tamaño que la tierra y de cero a 54 candidatos en la zona habitable, una región en la que es posible que exista agua líquida en la superficie de algún planeta. Incluso en algunos podría haber lunas con agua líquida", afirma William Borucki, del Centro de Investigación Ames de la NASA, Moffett Field, Calif., investigador principal de la misión Kepler. "Cinco de los planetas candidatos son aproximadamente del tamaño de la Tierra y orbitan en la misma zona habitable de sus estrellas madre.

Hay que realizar observaciones de seguimiento para verificar que los planetas candidatos en realidad sean planetas.

"Encontramos más de 1200 candidatos a planeta, es la cantidad más grande que se encontró en toda la historia", dijo Borucki. "Ahora son candidatos, pero estoy convencido de que, en los próximos meses o años, se van a confirmar como planetas.

A partir del 2 de febrero de 2011, los hallazgos aumentaron la cantidad de candidatos a planetas identificados por Kepler a 1235. De esos, 68 son casi del tamaño de la Tierra, 288 son más grandes; 662 son del tamaño de Neptuno; 165, del tamaño de Júpiter y 19 son más grandes que Júpiter. De los 54 nuevos candidatos a planetas hallados en la zona habitable, cinco son casi del tamaño de la Tierra. Los restantes 49 candidatos de la zona habitable son más grandes que la Tierra -hasta dos veces más grandes que la Tierra- y hasta más grandes que Júpiter. Los hallazgos se basan en los resultados de las observaciones llevadas a cabo entre el 12 de mayo y el 17 de septiembre de 2009, de más de 156.000 estrellas en el campo visual de Kepler, que cubre aproximadamente 1/400 del cielo.

"El hecho de que encontramos tantos planetas candidatos en una fracción tan pequeña del cielo indica que, en nuestra galaxia, hay muchísimos planetas orbitando estrellas como el Sol. "Kepler encontró solamente una fracción pequeña de los planetas alrededor de las estrellas que mira porque las órbitas no están debidamente alineadas. Si tienes en cuenta estos dos factores, nuestros resultados indican que debe haber millones de planetas orbitando las estrellas que giran alrededor del Sol".

"Otro descubrimiento emocionante fue el hallazgo de las variaciones en la estructura de los planetas confirmados: algunos tienen la densidad de la espuma de poliestireno y otros son más densos que el hierro. La densidad de la Tierra es intermedia".

Kepler, un telescopio espacial, busca las marcas de los planetas midiendo la disminución en el brillo de las estrellas debido a los planetas que se le cruzan, lo que se conoce como "tránsito".

Como el tránsito de los planetas en la zona habitable de estrellas como el Sol ocurre alrededor de una vez por año y exige tres tránsitos para ser verificados, se calcula que llevará tres años ubicar y verificar los planetas del tamaño de la Tierra que orbitan las estrellas como el Sol.

El equipo científico de Kepler utiliza telescopios de base esmerilada y el Telescopio Espacial Spitzer para llevar a cabo observaciones de seguimiento de los candidatos a planetas y de otros objetos de interés encontrados con la nave especial. El campo estelar que Kepler observa en las constelaciones Cygnus y Lyra sólo puede verse desde observatorios en la Tierra, entre la primavera y el principio del otoño. La información de estos otros observatorios ayuda a determinar cuáles de los candidatos pueden validarse como planetas.

Kepler continuará llevando a cabo operaciones científicas hasta por lo menos noviembre de 2012. Irá en busca de planetas del tamaño de la Tierra, incluyendo aquellos que orbitan estrellas en una zona habitable cálida en donde podría haber agua líquida en la superficie.

"En los próximos años, la capacidad de Kepler nos permitirá encontrar planetas del tamaño de la Tierra en la zona habitable de otras estrellas", dijo Borucki. "Las próximas misiones se dedicarán a estudiar la composición de las atmósferas planetarias para determinar si son compatibles con la presencia de vida. El diseño de estas misiones depende de que Kepler encuentre si los planetas del tamaño de la Tierra ubicados en las zonas habitables son comunes o raros."

El equipo de la misión Kepler descubrió un total de 15 exoplanetas, incluyendo el más pequeño, conocido como exoplaneta Kepler-10b.

"Kepler ofrece información 100 veces mejor que cualquier otro", dijo Borucki. "Explora una nueva parte del espacio de fase, una nueva parte del universo que no pudo explorarse sin este tipo de precisión, por ende, produce información absolutamente maravillosa. Vemos la variabilidad de las estrellas como nadie lo hizo anteriormente. Debido a que la calidad de los datos es extremadamente buena, encontramos planetas más pequeños que nadie vio antes.

"En una generación, pasamos de pensar que los planetas extraterrestres sean un pilar de la ciencia ficción, a la actualidad en la que Kepler ayudó a convertir la ciencia ficción en la realidad de hoy", afirma el Administrador de la NASA, Charles Bolden. "Estos descubrimientos recalcan la importancia de las misiones científicas de la NASA, que profundizan en forma consistente el conocimiento de nuestro lugar en el cosmos.
 
 

Adaptado de: http://www.nasa.gov/mission_pages/kepler/news/kepler_data_release.html