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La nave espacial Dawn, de la NASA, comienza a orbitar Vesta
11.25.11
 
Imagen de fotograma completo de Vesta

La nave espacial Dawn de la NASA, con su cámara multimágenes, obtuvo esta imagen del asteroide gigante Vesta el 24 de julio de 2011. Imágenes de la NASA
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La nave espacial Dawn de la NASA, la primera en orbitar un objeto en el cinturón de asteroides principal, gira en espiral hacia Vesta mientras vuela en la primera de cuatro órbitas científicas intensivas. La órbita inicial del mundo rocoso comenzó el 11 de agosto de 2011 a una altura de casi 2700 kilómetros (1700 millas) y brindará un análisis del asteroide en profundidad. Vesta es el objeto más brillante del cinturón de asteroides que se ve desde la Tierra y se cree que es el origen de muchos meteoritos que caen en la Tierra.

El equipo de Dawn develó el primer fotograma completo de Vesta que se tomó el 24 de julio.

La imagen fue tomada a una distancia de 5.200 kilómetros (3.200 millas). Las imágenes de la cámara multimágenes, tomadas con propósitos de navegación y como reparación para observaciones científicas, revelan los primeros detalles de la superficie del asteroide gigante. Estas imágenes recorren Vesta, ya que el asteroide gigante gira en su propio eje una vez cada 5 horas y 20 minutos.

"Ahora que nos encontramos en órbita alrededor de uno de los mundos menos explorados del interior del sistema solar, vemos que es un lugar único y fascinante", dijo Marc Rayman, el ingeniero en jefe de Dawn y director de la misión en el Laboratorio de Propulsión de Jets de la NASA de Pasadena, California.

Después de viajar casi cuatro años y 2800 millones de kilómetros (1700 millones de millas), Dawn fue capturado por la gravedad de Vesta. En la actualidad, hay 2900 kilómetros (1800 millas) entre el asteroide y la nave espacial. El asteroide gigante y su nuevo vecino están a unos 184 millones de kilómetros (114 millones de millas) de distancia de la Tierra.

Primer plano de los crateres de 'hombre de nieve'

Un conjunto de tres cráteres, a quienes los miembros del equipo de camarógrafos apodaron "hombre de nieve", está ubicado en el hemisferio norte de Vesta. Imágenes de la NASA
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"Decimos que Vesta es el planeta terrestre más pequeño", afirma Chris Russell, investigador principal de Dawn de la Universidad de California, en los Ángeles. "Las últimas imágenes ofrecen justificación para nuestras expectativas. Muestran que antes había una variedad de procesos en la superficie de Vesta y ofrecen pruebas importantes de las aspiraciones planetarias de Vesta."

Los ingenieros todavía trabajan para determinar el momento exacto en el que Dawn entró en la órbita de Vesta, sin embargo el equipo informó que la hora aproximada de inserción en la órbita fue a las 9:47 p.m. PDT del 15 de julio (12:47 a.m. EDT del 16 de julio).

Además de la cámara multimágenes, los instrumentos de Dawn incluyen detectores de rayos Gamma y neutrones, y el espectrómetro de rayos infrarrojos. El detector de rayos Gamma y neutrones utiliza 21 sensores con un amplio campo visual para medir la energía de las partículas subatómicas emitidas por los elementos en el medidor superior de la superficie del asteroide. El espectrómetro infrarrojo visible medirá los minerales de la superficie del próximo objetivo, tanto de Vesta como de Dawn, el planeta enano Ceres. El espectrómetro es una modificación de uno similar que vuela en las misiones Rosetta y Venus Express, de la Agencia Espacial Europea.

Primer plano de los crateres en la region ecuatorial sur de Vesta

Hay varios cráteres visibles en la región ecuatorial sur de Vesta, según lo capturado por la cámara multimágenes de la nave espacial Dawn, de la NASA. Imágenes de la NASA
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Dawn también realizará otra tanda de mediciones científicas de Vesta y Ceres usando el radiotransmisor de la nave conjuntamente con las antenas sensibles de la Tierra. Los científicos controlarán las señales de Dawn y, más tarde, las de Ceres con el fin de detectar las variaciones sutiles en los campos gravitacionales de los objetos. Estas variaciones ofrecerán pruebas acerca de la estructura interior de estos cuerpos mediante el estudio de la masa distribuida en cada campo gravitacional.

"Las nuevas observaciones de Vesta son un recuerdo inspirador de las maravillas que se han revelado gracias a la exploración permanente de nuestro sistema solar", dijo Jim Green, director de la división planetaria de las oficinas centrales de la NASA, en Washington.

Dawn despegó en septiembre de 2007. Después de un año en Vesta, la nave espacial saldrá en julio de 2012 en Ceres, adonde llegará en 2015.

Para obtener más información acerca de Dawn, visita: http://www.nasa.gov/dawn.
 
 

Artículo original: http://www.nasa.gov/mission_pages/dawn/news/dawn20110801.html